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OpenStreetMap的崛起

发布时间:2014-03-05 10:22
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OpenStreetMap的崛起

开源地图项目OpenStreetMap近年越来越受瞩目,包括苹果、Foursquare在内的多家知名公司相继弃用谷歌地图,转而拥抱该平台。国外媒体近日撰文详述了OpenStreetMap的崛起,根据对该项目的创始人的采访讲述了OpenStreetMap的起源、现状与未来。

以下是文章主要内容:

谷歌的触角无所不在,如网络搜索、邮箱、视频、智能手机、笔记本、眼镜、导航等等。它拥有的数据覆盖你的生活的各个方面――家庭、公交车和汽车。不过我们今天要讨论的是地图。

谷歌地图

谷歌的创新产品组合中包括谷歌地图,想必很多人在生活中都用过这一款服务,不管是通过谷歌旗下的跨平台地图工具,还是通过接入谷歌的导航数据的第三方应用。

跟谷歌的多数服务一样,谷歌地图也给人们带来了巨大的价值,像这么一款能够改变人们与周遭环境之间的互动非常难得。但一个谷歌任何时候都知道你在哪里的未来真有那么美好吗?

Google+已经在被谷歌用作跨产品粘合剂,该公司声称要提供“统一”的用户体验。想要在YouTube上或者在Google Play上发表评论?你得先用Google+账号登陆。谷歌地图还没有跟该社交网络连通――你可以在不提供任何账号细节的情况下使用该项服务。但未来这会发生改变吗?天晓得。任何事情都有可能发生。

当然,你不一定非得使用谷歌地图。其它的地图服务选择包括微软的必应地图和诺基亚的HERE。

地图界的维基百科

然后还有OpenStreetMap(以下简称“OSM”)。OSM是一款由网络大众共同打造的免费开源、可编辑的地图服务,好比是地图领域中的维基百科。

OpenStreetMap也有点像是谷歌自家的Map Maker地图制作工具,它是利用公众集体的力量和无偿的贡献来改善地图相关的地理数据。当然,它与谷歌地图的一大不同在于,OSM是非营利性的,它将数据回馈给社区重新用于其它的产品与服务。而谷歌则是将大多数的地图数据出售给第三方。

谷歌也采用OSM式的方法来改善地图服务质量这一点很有说服力――对于OSM的前景来说也是好兆头。

近年来,OSM备受瞩目,多家知名科技品牌弃用谷歌地图转而拥抱该开源地图平台的怀抱。签到服务Foursquare在2012年不再采用谷歌地图,转用OSM驱动的MapBox,Craigslist网站也将它用于寓所搜索。就连苹果也转向使用OSM的数据。

越来越多的公司开始采用OSM而非谷歌地图的主要原因之一要归结于两点:价格与质量。

2012年,谷歌对其地图API实施使用限制,第三方应用连续90天载入地图的次数都超过2.5万,就需要为超出的部分每1000次支付4美元。该费用后来下调至0.50美元,只不过是在Foursquare等知名公司撤离该地图服务后下调的。

目前有大量基于OSM的服务,其中包括德国的Skobbler。Skobbler致力于为iOS和Android平台提供GPS导航和其它的旅行相关应用。1月底,它被个性化导航公司以2500万美元的价格买下,引发高度关注。然而,该交易最引入注目的一点也许是已经在领导Telenav涉足OSM领域的史蒂夫?科斯特(Steve Coast),他正是OSM项目本身的创始人,于去年9月从微软转投Telenav。

他在上述交易宣布发布博文指出,尽管谷歌也是采用OSM式的众包方式改良地图,但要指出的是,谷歌地图很大程度上是谷歌他们自己的地图,而不是大家的地图(问问那些付费接入该项服务的开发者就知道);OSM则不同,人们贡献的所有数据都是公开的,就像维基百科那样。因此,任何人都能够免费下载试验。

不过那只是冰山一角。近年来,众多业内人士纷纷表达了对谷歌控制人们所有数据的担忧。

“拥有”位置

提供地图服务的并不只有谷歌,还包括诺基亚和TomTom。瑟奇?弗罗克罗斯基(Serge Wroclawski)称,这些公司都在试图成为位置的“决定性来源”,毕竟地图是项规模很大的业务。

“既然有这么多地图服务商,我们为什么需要一个像OSM这样的项目呢?”他说,“答案就是,作为一个社会,不应该让某一家公司垄断位置领域,一如1800年代不应该让某一家公司垄断时间计量标准那样。位置是共享资源,如果你将权利全交给单一的实体,就等同于在给予它告诉你你的位置的权利的同时,还给予它改变你的位置信息的权利。”

说到底,弗罗克罗斯基对于位置所有权的担忧主要涉及谁来决定地图上显示的内容(如谷歌)和数据的大量收集。这为OSM的必要性提供了有力的论据。

史蒂夫?科斯特最近接受了媒体的采访,谈到了OSM的起源、现状和未来前景等问题。

OpenStreetMap的崛起

OSM最初的构造是在科斯特2004年在伦敦上大学的时候建成的。他后来从计算机科学与物理专业退学,上大学期间他曾在学校的研究院中工作,也曾在软件公司中供职过。

“OSM项目基础架构和软件的核心部分都是我很久之前一手打造的。”科斯特说,“但期间它经历了数次迭代。该项目最初的两个版本实质上被弃用,从头来过。第三个版本才是延续下来的那个。后来OSM还进行了数次更新,但基础架构的设计跟当年还是差不多。”

管理OSM项目的实体是在英国注册的OpenStreetMap基金会。该基金会实际上没有有酬劳的员工。其董事会目前有7名成员,科斯特本人不再是董事,更多的是作为顾问。

科斯特现在任职的美国公司Telenav成立于1999年,主要提供各类位置服务,覆盖GPS导航、本地搜索等领域。

被Telenav归入门下的Skobbler之前是在欧洲着力于改进OSM数据,而Telenav则一直在美国从事相似的事情。“这是很不错的组合。”科斯特说,“不过它也将在多个方面给Telenav带来帮助――如帮助我们扩张至美国和中国以外的地区,在欧洲占据重要地位。”

Telenav和Skobbler将共同改善OSM数据――主要是为了它们自己的产品,不过随之产生的连锁效应会惠及任何使用该众包地图平台的人。

要讨论OSM的崛起和它在地图领域的地位,就必须要了解它具体是如何获得数据的,它的数据有多可靠。

OpenStreetMap的运作

目前,OSM约有150万名注册编辑,过去18个月该数字取得了长足的增长。2012年8月,该数字的注册编辑只有65万左右。

当然,跟维基百科一样,OSM编辑的工作参与程度也不尽一样。“一小部分人整天进行编辑,”科斯特说,“更多的人是一天、一周甚至是一个月编辑一次。”

那OSM地图的数据是怎么获得的呢?贡献者要带上相机和码尺上街然后测量出来?

“项目启动的时候,什么都没有。”科斯特说道,“人们只是骑着单车周围转转――因为在欧洲单车是最便捷的出行工具。他们会随身携带GPS设备和相机出行,完事后带着GPS踪迹回到家中,也就是一系列你去过的地方的点,然后你将这些数据与照片相匹配。”

项目启动初期,基本上都是人工操作。虽然现在在一定程度上仍然需要大量的人工,但这些年技术的进步加速了项目的发展。

“如今,我们有航拍图像,可以将它们覆盖在图片上面。”科斯特指出,“尽管如此,一些地方依然是使用GPS将地点绘制出来,尤其对于还没纳入航拍图像的新建道路。”

你可能会在想那些航拍图像究竟来自哪里。是不是通过让150万个贡献者带着数码相机坐上热气球环游世界获得呢?当然不是。那些图像实际上来自一个更明智的渠道。“我在微软供职的时候,我们向OSM贡献了所有的航拍图像,OSM现在仍定期收到这类图像。”科斯特说。

对于任何公司来说,获取足够的航拍图像都并非易事。但对于OSM的编辑而言,那些图像如何登陆该平台并不重要――最重要的是拥有一个良好可靠的建设基础。

去年5月,MapBox为OSM推出了一款更方便的编辑工具iD,鼓励更多人为该地图平台作出贡献。

地图特征以三种形式呈现,分别是点、线和区域。现在,点可以代表商店、餐馆、纪念碑等特征,线则代表道路、铁路轨道或者河流。区域则代表特征较为具体的边界,如森林或者农田。

点击你想要编辑的地图部分,然后输入重要细节,如建筑名称、街名、驱车方向等诸多会对大众有用的数据点。

这是OSM的基本形成方法,对于多数熟悉其它在线编辑工具的人来说,掌握起来不用花很长时间。

但从终端用户的角度来看,该软件有多靠谱多全面呢?它是否十分值得信赖不会致使人们迷路呢?

打造好的地图

谷歌财力雄厚,有足够多的资源来确保谷歌地图处于领先。而OSM则是大众驱动的、由无报酬的志愿者打造出来的,处于劣势。那OSM肯定有大量的土地没有覆盖到?

“当然不是这样,OSM作为显示地图相当完整。”科斯特说。在OSM门户网站上搜索2014年冬季奥运会举办地“索契”,可以看出上面的信息十分完整,甚至比谷歌地图更加全面。

那西伯利亚和其它的边远地区又如何呢?“你会惊讶于OSM上的地点几乎绘制到了极致,你很难找得到OSM缺乏数据的地方。”科斯特指出,“大多数时候,它要么是最好的那个服务,要么是略具其次。”

那如果OSM实际上有些时候比谷歌地图还要全面,为什么企业�者消费者会使用谷歌地图而非基于OSM的产品呢?这不仅仅涉及地图和覆盖度,依附在地图上的数据同样非常重要。

地图服务要做好来,基本上需要做好三项基本元素――包括显示元素(即地图本身)和地图内的导航性信息(如最高车速、单向行驶等等,有助于针对逐向导航开发软件)。第三项元素是地址――房屋在哪里?每间房屋的门牌号又是什么?

“OSM非常擅长显示部分,它也有很不错的导航性信息,尽管不是很完善。”科斯特说,“不过OSM很多地方都缺少了地址数据。你要有所有的这三样东西才能提供逐向导航功能,那是我们在Telenav一直努力的地方――补强那两项不足。”

Skobbler、Telenav等公司在做的一项工作是,收集大量的GPS踪迹,然后对其进行处理,这不需要直接的用户输入。

举例来说,司机在沿着伦敦的South Circular路行驶的时候如果有使用这些应用,GPS数据就会显示,大多数人是以每小时60英里左右的速度行驶,那就意味着该路段的限速可能是时速60英里。同样地,从GPS数据可以看出是否所有汽车都是往同一方向行驶,据此判断道路是否是单行道。

“我们不用调派人手或者志愿者就能处理分析大量的数据。”科斯特称,“那是我们使得OSM更好地用于逐向导航的方式。”

另一方面,加入邮政编码则是另外一码事。邮政编码通常由一系列的字母或者数字组成,不同的国家也有不同的组合方式。在英国,文字数字式的邮政编码常常可以匹配多个地址(如四间房屋)。在OSM内部匹配这类数据十分麻烦。

问题并不在于将邮政编码转换成经纬度数据,然后再转换回来。用于促成这个的数据在很多国家都没有免费公开。

“反向工程非常困难,因为只需周围走走你就可以通过路标知道街名。”科斯特说,“但如果你只是通过周围转转来确定地方的邮政编号,那要更加困难。”

数据并不是OSM唯一的发展障碍。

两点要求

“我们倾注了大量的时间精力来使得这个项目成功,我们只要求两样回报。”科斯特说道,“一是如果你更改了数据,请向我们汇报那些改动,让我们可以改进地图,让所有人都能受益。”

至于另外一项想要的回报,科斯特指出,“如果你使用了我们的数据,那请明确指示,‘嘿,这是OpenStreetMap’。因为那意味着我们会获得更多的使用者,增加数据的人越多,地图就会变得更好,让每一个人都能受益。”

然而,人们对OSM的第二条条款的理解似乎相当狭窄。科斯特说,“出于设计的原因,部分采用OSM数据的公司想要处理掉地图上的版权说明‘ OpenStreetMap contributors’。而我们的要求是将‘ OpenStreetMap contributors’放在地图底部。我并不认为这个要求很过分。”

要获得进一步的普及,OSM可能需要加大其版权归属说明规定的执行力度。

不过OSM还有一个潜在的选项,那就是推出独立的自有品牌服务。

OpenStreetMap:品牌

维基百科有为第三方开发商提供数据访问API,不过它本身就是互联网上最有名的品牌之一。那是因为它远不止是面向开发商的API――它本身就是一项独立的服务。

虽然OSM的网站可让消费者用于一些导航性目的,但它并没进行这种设计。因此,虽然越来越多的第三方服务和开发商转向OSM,但它并没什么可能获得它应有的认知度――毕竟它只是后端而非前端的服务。那OSM未来有没可能自主推出一项独立的服务呢?

“如果OSM是由我负责的话,我们肯定会使得它更加专注于消费者一端,使得网站更加实用。”科斯特说,“而专注于服务开发者而非用户有弊也有利。它会大大降低我们的成本,让整个组织变得更加精简,更加专注。就可预见的未来而言,OSM很可能会延续现在的发展路线。”

也就是虽然推出自家服务能够大大提升品牌影响力,但也会引发巨额成本。

说到成本……OSM的运营资金又是来自哪里呢?

精炼的地图机器

OSM没有有酬劳的员工,没有房产,也没有日常管理费用。它完全是一台由人驱动的机器。但至少也会有一些花费吧?

科斯特并没有披露具体的数据,但他指出,OSM一年收到的捐赠为“1到4万美元”。“该数字几乎不值一提,”他说,“很少,因为我们的花费很低。”

伦敦大学学院和帝国理工学院均为OSM的服务器提供“免费或者非常便宜”的托管服务。OSM收到的捐赠会随着其具体的需求也出现波动,如果他们需要一台新数据库服务器,他们只要展开筹资就可筹得购置费用。

科斯特认同弗罗克罗斯基有关世界为何需要OpenStreetMap的文章中大多数的观点,不过他较为关注的问题是,太多的在线地图平台引发的低效问题。

“效率对于我来说更加重要。”他说,“目前有四款主要的在线世界地图服务,或者说是四款相对完整的世界地图服务。我想说,我们真的需要四款不同的地图吗?只有一款开放的地图会不会更好呢?”

科斯特指的是谷歌地图、TomTom、HERE和OSM。要算上针对本土的服务的话,那数量就多得多了,比如英国的Ordnance Survey。要指出的是,拥有开放的、可编辑的在线地图平台对于身处不同地方的人来说有着不同的好处。

“我选择在英国开始展开OSM项目是因为我们有Ordnance Survey,不过使用它出色的地图需要付费。”科斯特解释道,“但如果你是在没有出色地图的地区,如非洲的大部分地区,那就有不同的开放地图数据的原因。”

另外,Skobbler等基于OSM的平台能够提供100%的离线访问功能。

OSM的未来

OSM有着很多的可取之处,如高尚的动机和可扩展性。不过它也存在一些内在的不足。要找出一款可跟谷歌地图相匹配的OSM驱动的移动应用可不容易。

谷歌地图其实提供的并不止是地图和导航功能。它还跟谷歌地球和街景服务紧密整合。

那OSM未来会加入类街景的功能吗?

“这涉及到很多有趣的问题。”科斯特说,“制造高质量的街景图像成本非常高昂,汽车、油费,相机、高清照片的存储等次级成本都需要考虑在内。另外还涉及照片处理设施。”

对于OSM来说,更加现实的发展计划也许是增长。

“我想越来越多的人会开始使用OSM。”科斯特表示,“一开始,很大程度上就是处理“先有鸡还是先有蛋”问题。你最初一无所有,你做了一点数据,但不足以吸引人使用。随着更多的人贡献数据,该项目逐渐发展到了今时今日的地步。现在,它是商业产品非常有力的竞争对手。”

鉴于Telenav和Skobbler合并集聚各自的资源,继续努力改善OSM,且拥有OSM项目创始人的领导,未来它们的进展值得期待。

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