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空中Wifi标准混战 航空公司陷入两难

发布时间:2014-04-15 09:11
Tag: Wifi 市场 风险
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空中Wifi标准混战 航空公司陷入两难

4月14日消息,据路透社报道,空中Wi-Fi正在兴起,有望给乘客带来更好的网络连接,并为销售这种系统的公司带来巨额财富。有了卫星发射的Wi-Fi信号,飞机上的网络速度变得很快。航空公司将发现,乘客可以更低的价格获得与地面互联网一样的连接。

但相互竞争的系统和标准如Ku波段和Ka波段的快速发展,让航空公司犯难:应选择哪个?给一个机队安装这些系统可能需要数亿美元,航空公司不想看到因技术更新太快其投资迅速过时。这使得一些航空公司在签约上比较谨慎。

夏威夷航空的首席财务官彼得・英格拉姆(Peter Ingram)表示:“我们不想最后成为另一个Betamax”,他指的是索尼视频格式Betamax最后输给了VHS,让很多消费者买了没用的系统。夏威夷航空还在考虑选择哪个系统。

在3月8日马来西亚航空公司MH370航班失联后,机载网络连接的迫切性也得以加强。各国搜索团队在印度洋上继续寻找失事飞机的残骸,如果飞机驾驶舱能安装实时传输数据的卫星系统,搜寻工作可能要容易的多。

全球市场

美国机载互联网市场去年11月获得巨大推动,当时美国联邦航空管理局允许乘客使用智能手机、平板电脑和电子阅读器,取消了在起飞和降落时禁止使用的规定。虽然此举未在全球广泛推广,但美国联邦航空管理局的行动预计可导致放宽设备和带宽的使用。

美国飞机约40%都安装了Wi-Fi,竞争转向了让不断扩大的全球其他国家的飞机也联网,以及升级现有机载网络。调查公司IHS称,全球安装了Wi-Fi、移动服务或两者都有的商业飞机数量,预计在未来10年将增长3倍多,从当前的4000架增长到14000架,其中大部分增长来自亚洲。

即使增长3倍,到2022年全球也只有一半的飞机联网,说明新系统需求可以持续保持很长时间。美国飞机多数需要升级才能访问卫星网络,因为很多飞机当前装备的是接收地面发射信号的设备,通常速度比卫星设备慢。空客营销高级副总裁克里斯・艾默生(Chris Emerson)表示:“未来乘客任何时候都能联网,但费用必须低甚至免费。”

更快速度

卫星技术可使机载连接速度提高7倍,明年达到70Mbps,足以在4分钟内下载时长2小时的高清电影。不过,这个带宽需要机上所有乘客共享,而飞机上一般有200多人。卫星也可向亚洲和拉丁美洲等发展中市场服务,并扩大美国和欧洲市场已有的服务。

投资者预计,全球扩张和速度的提高将推动服务的使用,并让服务商和航空公司分享收入。这也将推动硬件销售,因为航空公司要为飞机安装天线、无线电接收机和路由器。例如,Honeywell生产的机身天线可连接Inmarsat公司提供的运行Ka波段的Global Xpress网络。

在演示GX系统时,Honeywell表示该系统可在全球任何位置持续提供50Mbps的网速,计划今年夏天在自己的飞机上测试,中国国航预计在年底或明年初开始试运行。Honeywell的GX产品营销主管约翰・布劳顿(John Broughton)表示:“2015年当服务上线时,GX将成为真正的游戏规则改变者。”

另一个竞争的标准Ku波段,使用更低的频段。虽然在某些区域可获得比Ka波段更高的带宽,但专家们称,其总体连接性不如Ka持续,特别是在海上长途飞行中。Gogo公司推出了2Ku系统,使用ThinKom Solutions生产的特殊双天线,速度可达到70Mbps,而当前系统只有3-10Mbps。Gogo也提供Ka波段卫星连接,在美国开发的是地面基站技术。

Betamax风险

系统的改进意味着客户将需要更好的连接。一些经常坐飞机的人称,他们会根据有无Wi-Fi选择航班。去年6月Gogo上市的联合承销商之一Evercore Partners的分析师乔纳森・希尔德克劳特(Jonathan Schildkraut)称:“这成了一种赌博。”

系统的多变性使航空公司难以选择,因为选择一个技术要冒过时的风险。夏威夷航空的英格拉姆称,系统的选择和成本非常重要,因为多数乘客是在度假,他们不想被公务缠身。他表示:“在跨太平洋飞行时,Wi-Fi领域技术依然在发展中,因为我们还未做出最后决定。”

德国航空公司汉莎航空深知这种风险。原先该公司与波音开发机载Wi-Fi的部门Connexion合作,该部门早在10年前就经营该业务,但未能吸引足够的客户。汉莎航空CEO克里斯托弗・弗朗茨(Christoph Franz)称:“我们有点不幸,我们花了数百万美元给飞机装系统。”此后汉莎航空为超过90%的干线飞机安装了卫星网络。

但其他飞机需要一步一步来,空客A321飞机约30%安装了可向掌上设备传输机载服务器内容的系统,但不能连接互联网。弗朗茨称:“我们需要好的提供商,但我们不想让客户等。”他预计所有飞机都安装需要数亿欧元投资。他称:“我们准备这么做,但我们必须考虑成本。我们要看哪个系统最后被证明是最快最廉价的。”

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