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揭秘Oculus 21岁天才创始人:一切始于车库

发布时间:2014-03-28 08:53
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揭秘Oculus 21岁天才创始人:一切始于车库

Facebook今天宣布以20亿美元收购虚拟现实技术公司Oculus VR。后者曾在众筹平台Kickstarter成功筹资240万美元,去年也先后完成两轮融资(规模分别是1600万美元和7500万美元)。该成立不到两年的公司是如何发展起来的呢?其将虚拟现实技术变成现实的创始人帕尔默・拉基又是何方神圣呢?

“我是一位自学成才的工程师,黑客,制造者,以及电子产品爱好者。我来自加州长岛。我喜欢制造东西。我父亲是汽车销售员,母亲是全职家庭主妇。我在家受过很长一段时间的教育。我是十四十五岁的时候开始上社区大学课程。2010年,我开始上加州州立大学,读新闻专业。”

“我是个很普通的人。”

而今,这位普通人身价不菲。他是帕尔默・拉基(Palmer Luckey),虚拟现实眼罩Oculus Rift的21岁发明者。

一切始于家中车库

拉基并不是那种口齿不清的天才,并不是典型的技术宅男。他也不是名牌大学出身。他彬彬有礼,乐观积极,受访时表现得很自然。谈到头戴式显示器或者虚拟现实之外的话题,他的确就像他自称的普通人那样。

而讲到虚拟现实时,他的热情显露无疑。正当朋友同学忙于参加各种社交活动的时候,拉基则整天呆在父母的车库里,专注于收集和改造头戴式显示设备。

他对于该类设备的热衷源于不久前科幻小说里对于潜在的技术、设备和小发明的描述。而后互联网为他带来了捣鼓设备取得进展所需的知识。

Oculus Rift之路是在2009年偶然开启,当时拉基只有16岁。“我的目标实际上并非造出些什么来。”他解释道,“最初我只是想买点什么东西――我以为市面上肯定能够买到某种很好的我可以用于游戏的设备。”

他当初通过修理和出售手机、给人打杂工、在帆船中心擦洗帆船来赚钱。他利用那些钱低价购买了比较罕见的头戴式显示设备。

“我最成功的一笔交易是,在90年代以80美元买下一款最初价值约9.7万美元的设备……过时的虚拟现实设备需求很低。”拉基透露。

拉基不久后便开始意识到他找不到他想要找的现成产品――即便是高档的专业设备也不符合他的要求。就是在那个时候,他决定自己动手做。

“我最初是收集该类设备,从政府拍卖、行业设备清仓网站等地方买来了很多。我将它们拆开来研究,看看它们是如何运作的,试着了解它们的长处和弊端。之后开始尝试对它们进行改造成我希望能够用上的设备。”

“随着时间的过去,我渐渐认识到打造出真正出色的产品的唯一方法是扔掉别人都在使用的设计说明书,从头做起。”

拉基花了多年时间才决定亲自去做产品。截至去年,他一共有56个罕见的头戴式显示设备,还不包括他自己的产品。“我想这是世界上最大的私人收藏库。”

最初的小梦想

拉基所踏上的这条是Oculus Rift的源头,尽管当时18岁的他还不知道也没期盼未来会取得巨大的成功。“我当初的目标没那么高。”他坦言。他想要做的只是跟“日渐缩小的”虚拟现实爱好者社区分享他的虚拟现实设备。

“最初我的计划是在Kickstarter筹资去做100个这样的设备――实质上就是融资去买较大规模生产所需的所有的零部件,然后以工具包形式将它们分享出去,让其他人也可以依据我的指示进行自主组装,跟我一样能够造出自己想要的产品。我觉得让一些虚拟现实极客去捣鼓是件很酷的事情。”

然而,他普通的小理想后来被彻底改变,因为其设备引起了射击游戏之父、id Software创始人约翰・卡马克(John Carmack)的注意。

“由于他自己的虚拟现实项目,他开始在虚拟现实论坛上发帖。事实上,最初开始交流的时候,我们稍稍谈到了改造他拥有的一款头戴式显示设备,以及那么做非常困难的原因。”拉基回忆道。

“后来他看到了我的头戴式显示器,然后问我,‘嘿,你的产品看起来很有趣――我可以买一个吗?’他可是约翰・卡马克哦。”拉基笑道,“我倒是送了他一个――你可不能拒绝他。”

之后,卡马克在2012 E3大会上向世人展示了Oculus Rift,他在该原型设备上演示Doom 3 BFG版游戏。“对他来说那很有趣。”拉基说道。当时受邀上手体验卡马克的虚拟现实设备的记者奥利・威尔什(Oli Welsh)表示,他被该设备的潜力迷住了。

“正是那个时候,Oculus真正开始获得大量的关注。”拉基说道,“它从一个可能只有四五十人有兴趣的Kickstarter项目变成了卡马克要在Kickstarter推出的项目,一下子就引起了成千上万的人的兴趣。”

就是在那个时候,拉基从大学退学,决定全身心追求他热爱的事业。

正式创办公司

他创办了Oculus VR公司。当时公司只有他一个,他对成功的期望也很低。据他透露,他最初的Kickstarter宣传视频相比现在的要“差劲很多”,但世人不会再看到它了,因为卡马克在E3大会上掀起的那些波澜吸引到的不仅仅是好奇的记者。

分别来自Gaikai和Scaleform的资深科技专业人士布兰登・艾里布(Brendan Iribe)和迈克・安东诺夫(Mike Antonov)都对Oculus很有兴趣。经过数次会面后,他们很快就加盟了Oculus,艾里布出任CEO,安东诺夫则担任首席软件架构师。“他们帮助使得Oculus变成了比工具包要宏大得多的东西。”拉基说。

艾里布和安东诺夫鼓动拉基去向一些知名的大公司展示一下产品,以获得它们的支持。拉基与Valve有交情,他们的关系要追溯到那个具有里程碑意义的E3大会。“他们也计划从我这购买一些原型产品,只是些早期的产品。”

“我们在大会上展示了Rift,给大家都留下了非常深刻的印象――他们觉得它是一款很不错的虚拟现实眼罩。很幸运,他们最终愿意出现在我们的Kickstarter宣传视频当中。”

而出现在视频中的Valve成员可不是什么小人物,他们包括创始人加布・纽维尔(Gabe Newell)和硬件天才迈克尔・阿布拉什(Michael Abrash)。那是莫大的支持。“这是很大的支持,”拉基坦言,“我们的视频中还出现了几个那样的人物。这很有趣,因为他们提供支持的原因不一定只是他们支持我或者觉得我的产品很棒,但那强有力地说明了该技术终于准备就绪了。”

Oculus的Kickstarter项目随即准备启动。拉基觉得有点飘飘然的感觉。“像Oculu这样的虚拟现实技术将要获得更多的关注实在令人很兴奋,很酷。我之前一直在说虚拟现实要再过几年才能发展壮大,而直到现在我才意识到人们实际上非常确信它是可行的。”

资金开始源源不断涌入。Oculus Rift在一天内便完成了融资目标,不过拉基当时在QuakeCon上演示Rift,还没有时间多想那个。“我不能因为它而分心,”他说,“不过它确实很难以置信。”该项目继续展开,融资额一路飙升。“我开始意识到它不仅仅会是成功的Kickstarter项目――它会成为Kickstarter上较为成功的项目之一。”

Oculus Rift在Kickstarter上的筹资于2012年9月1日结束,融资额较原定目标超出974%。它有接近1万名资助者,共计筹资243.7429万美元

获广大开发者支持

“你会对此感到惊讶――实际上我并不认为我的生活会发生很大的变化。”他表示,“公司运营改变了很多,规模也是,大量新人加入,我们有了办公室――诸如此类。但说真的,我还是会继续去做之前一直在做的那些事情。”

他对产品进行鼓捣、调整和发明,而他聘请回来的那些专家则负责他不懂的部分――开发非常重要的Oculus Rift软件开发工具包。他透露,开发硬件很容易,将工具送到开发者手中方便他们利用则不然。

一年后,招聘大量人员并延迟推出硬件之后,Oculus Rift拥有了超过1.7万名独立开发者。该数字的特别之处在于,给予独立开发者工具箱,Oculus Rift收获大多数的成果。它意味着Oculus Rift不仅仅价格实惠,还便于开发。开发者一谈起支持Oculus Rift就热情高涨;在2013年的游戏展上,“你有没尝试开发Rift?”成了人人都问到的问题。

独立开发者能够更加轻松地基于Rift的理念更快速地展开开发工作,而虚拟现实革命也丝毫不会对他们造成束缚。去年,Konami制作人在Twitter上发布的图片揭示了Oculus Rift对《恶魔城:暗影之王2》(Castlevania: Lords of Shadow 2)的支持,想象一下未来以真实的第一人称视觉探索华丽的上古卷轴梦幻世界的情景就令人觉得兴奋。

在拉基宣布公司完成了1600万美元的融资后,Oculus Rift的名声获得了进一步的提升。那笔钱将能够让拉基全面实现他的梦想:将Oculus Rift推出市场让像他这样的年轻人可以买来玩游戏。

Oculus Rift的消费者版将胜过现在的开发者工具包。其功能尚未敲定,但拉基很清楚他希望它拥有更高的分辨率,支持位置追踪,延迟时间较短,价格跟开发工具包一样在300美元左右。至于1600万美元的融资能否支撑消费者版的推出,拉基表示不清楚。

该公司计划在消费者版推出后继续逐步改进硬件,至于是否一年一升级将取决于技术的进步速度以及市场的反响。除了消费者版外,Oculus VR还在开发延迟测试设备。

之前无出售公司打算

去年7月,被问到是否是百万富翁时,拉基笑道,“我是假想的百万富翁。我没那么多钱,我拥有公司股份。不过我们并不打算出售公司或者将其清算――我们在尝试保持独立,继续进行产品开发。”

在短短四年的时间里,拉基从在父母车库中捣鼓头戴式显示器的普通人变成了30人团队的领头人和游戏内虚拟现实的代言人。因而面对媒体时他含糊其辞也不令人意外。“对我来说非常令人兴奋或者很出众的东西在普通人眼里大都不是那么的令人兴奋,也不是那么的出众。”

他将虚拟现实设备变成了现实,他将科幻小说中的东西带到了现实当中,将其应用于沉浸式的游戏世界。

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