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硬件行业创业门槛降低:引风投关注

发布时间:2014-03-20 08:57
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投资增多

  虽然硬件创业公司的处境依然艰难,但比起以前已经有了些需改善。

  3D打印机和入门电路编程套件的增多,使得原型产品的难度和成本都有所降低。代工厂商随时都可以承接大规模的生产任务,并解决了供应链难题。而新的融资方式不仅可以帮助创业者启动项目,甚至可以试探市场需求。

  根据市场研究公司DJX VentureSource的统计,在上述因素的共同作用下,美国风险投资家去年共向消费电子企业完成了31笔投资,创下历史最高记录。之前的记录是1999年创下的29笔。总体来看,2013年全美硬件创业公司获得8.48亿美元风险投资,几乎是2012年4.42亿美元的两倍。

  获得投资的企业包括无线音箱和运动手环制造商Jawbone、机顶盒制造商Roku和相机创业公司Lytro。

  “这绝对是硬件黄金时代的曙光。”Dragon Innovation CEO斯科特·米勒(Scott Miller)说,他的公司专为硬件创业公司提供建议和融资帮助。

  各种成功故事也推动了该行业的繁荣。谷歌今年2月斥资32亿美元收购了智能恒温器和烟雾探测器制造商Nest Labs,这家公司2010年由苹果前员工创办。与很多设备制造商一样,Nest也充分利用了智能手机的屏幕和应用,为开发者节约了独立遥控应用的开发时间和开发费用。

  另据知情人士透露,可穿戴相机制造商GoPro上月秘密提交了IPO(首次公开招股)文件,计划融资4亿美元。

  

成本降低

  风险投资家通常都远离硬件创业公司,1992至2011年间,硬件创业公司在他们的投资总额中占比不足1%。任何新项目都有风险,但硬件公司还必须开发实体产品,并应对供应链和分销渠道等各种问题。即使该领域近期广受瞩目,但硬件企业在去年全美风险投资总额中的占比仍然不足3%。

  “如果硬件企业出了问题,会亏很多钱。事实上,多数硬件企业都会出问题。”美国风险投资公司KPCB合伙人、Nest早期投资者兰迪·考米萨(Randy Komisar)说。

  考米萨曾在1980年代担任苹果公司高管,他表示,与20年前相比,当今的硬件创业公司开发产品的成本已经大幅降低。“但生产并不是最难的部分,”他接着说,“最难的是设计、分销、管理库存和渠道、理解市场并提供产品支持。这在软件行业并不存在,但的确是非常难以应付的事情。”

  Instacube是一款可以从Facebook和Instagram中提取照片的数码相框。该公司用了4个月时间通过众筹网站Kickstarter筹资62.1万美元,为其提供资金的都是预定用户。Instacube未能按照约定在2013年3月发货,原因是在海外生产硬件时碰到了困难,这也引发了投资者的批评。在经过了管理层调整后,Instacube的设备有望于下月发货。

  

外界支持

  在觉察到市场机遇后,代工企业和顾问公司与年轻的创业公司展开了更加紧密的合作。

  伟创力2013年通过为苹果公司、微软等企业代工产品实现了240亿美元的营收,他们去年成立了Lab IX项目,专门为创业公司提供设计和工程支持,帮助他们实现量产。伟创力去年投资了4家创业公司,包括可以把传感器嵌入衬衣来监控心跳和呼吸频率的OMsignal公司。

  伟创力CEO麦克·马克纳马拉(Mike McNamara)表示,与以前相比,该公司现在更愿意在早期与创业公司展开合作了,而创业公司开发原型产品的速度也比以前有所加快。

  利亚姆·凯西(Liam Casey)希望在旧金山的设计界挖出第二个Nest。这位有着“中国通”之称的爱尔兰企业家对中国的工厂十分了解,他曾在1996年创办了代工企业PCH International,他目前的客户包括苹果、谷歌和Beats Electronics。

  凯西今年将在一个旧仓库里成立一个孵化器,并配上3D打印机和计算机化的机床。凯西希望能通过消除硬件企业的创办难度来吸引硅谷创业者。

  

具体案例

  外界的种种支持已经催生了新一代创业者。艾米丽·布鲁克(Emily Brooke)在设计学院读书时构思出了一款名为Laserlight的自行车灯,可以在车前5米左右的地方照射出绿色的激光图像,从而降低事故发生的概率。

  28岁的布鲁克没有任何产品制造经验,她最初想把设计卖给自行车配件制造商。后来,她花了一个月时间从Kickstarter上筹集了5.5万英镑(约合9.2万美元),并考虑直接请中国工厂来代工。但她最终还是决定加入PCH的孵化器项目。

  以不到5%的股权作为交换,PCH为布鲁克的Blaze公司提供了10人的工程师团队以及一位来自中国的项目经理。生产这款激光灯的难度远超她的想象,光是铝制外壳就需要3个工厂的17个步骤。“我自己根本不可能完成这些事情。”她说。

  PCH的支持还帮她赢得了更加优惠的供应协议。布鲁克今年1月开始通过她的网站和PCH自己的Shoplocket零售网点销售这款产品,所以不需要预备库存——而在与大型零售商打交道时,这却是一笔必要而高昂的费用。

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